O futuro – nosso presente – não é o que nos foi prometido.

O homem não esteve em Marte (Wired, 1997), a comida não se tornou obsoleta (Ray Kurzweil, 2005), e os robôs não conseguiram tornar a população do país inteiro independente e rica (Time Magazine, 1966). O pé humano não se transformou em um dedo gigante (Dr. Richard Lucas, 1911), os transplantes dentários não se tornaram comuns (Mechanix Illustrated, 1947), e ninguém tem “um macaco para fazer as tarefas de limpeza e jardinagem”. (RAND Corporation, 1967).

Também não temos carros voadores (Popular Science, 1924; The Saturday Evening Post, 1942; De volta ao futuro, 1985; etc.). Por um século, visionários, futuristas e escritores de ficção científica previram sedãs aerotransportados estacionados na garagem de todos os suburbanos. Mas quase duas décadas depois do século 21, esse sonho não foi concretizado, assim como tantos outros marcadores do “futuro” – chats de vídeo, limpadores de casas robóticas, os Cubs vencendo a World Series – se tornaram realidade.

Com o tempo, as pessoas começaram a perguntar “Onde está o meu carro voador?”, Como uma forma abreviada de desapontamento com a realidade, que falha em alcançar as projeções mais excitantes do futuro. Claro, temos minúsculos supercomputadores em nossos bolsos e alto-falantes de bancada que podem contar piadas, mas nossos carros ainda dirigem em quatro rodas.

Isso pode mudar em breve. Mesmo. A última década viu uma enxurrada de inovações para o que já foi chamado de “carros voadores”; agora eles são aeronaves de decolagem e pouso verticais (VTOLS), VTOLS elétricos (eVTOLS) ou táxis aéreos. Eles são construídos por startups e empresas aeroespaciais herdadas. Eles estão saindo do Vale do Silício, Pittsburgh, Eslovênia e China. E nenhum portfólio de bilionário de tecnologia está completo sem um investimento em um veículo que possa dirigir no céu.

Se as projeções mais ambiciosas forem precisas, alguém em algum lugar estará rindo dos otários presos no tráfego abaixo deles nos próximos cinco anos. Mas as projeções mais ambiciosas raramente são precisas. Mais provavelmente, serão décadas até que os carros voadores estejam em qualquer lugar perto do comum. E quando são, não serão o que sempre imaginamos.

“O leigo geralmente pensa em um mundo parecido com o Jetsons”, disse Sanjiv Singh, professor pesquisador do Instituto de Robótica da Carnegie Mellon. “Algo que decola da entrada de carros e os leva para outro lugar. Você está falando de um veículo que opera na presença de uma área densamente povoada com muita complexidade. ”

Vamos ver, disse Singh, veículos autônomos entregando cargas para áreas remotas ou suprimentos de vôo para zonas de desastre inacessíveis. “Um lugar onde as estradas foram destruídas devido a um furacão ou terremoto”, disse ele. “Você não pode conseguir suprimentos porque as linhas de energia estão abaixadas e as estradas estão quebradas. Operações de emergência de todos os tipos.

Quando os carros voadores chegarem às áreas urbanas, eles se parecerão mais com helicópteros ou drones de tamanho humano. Eles decolam verticalmente de um heliponto e pousam em outro. Nos primeiros anos, haverá um piloto, que acabará sendo substituído por um sistema de vôo autônomo que é mais confiável e mais lucrativo – você não precisa financiar o 401 (k) de um computador. E eles não serão mantidos em sua garagem.
“Eles serão um elemento de uma experiência de transporte multimodal”, disse Robin Lineberger, líder aeroespacial e de defesa da Deloitte. “Eles não vão levá-lo na primeira e última milha em sua jornada”.

Em um veículo terrestre autônomo, se algo ruim acontecesse, você poderia parar. Para um veículo aéreo, esse é um problema significativo ”. Tradução: você pode desistir do céu.

O tipo de carro voador que vai dirigir na estrada, voar no céu e estacionar na sua garagem só será prático para os super-ricos. Isso não é porque eles serão caros, mas serão, mas porque você precisa mantê-los, armazená-los e localizá-los, o que exige mais do que uma entrada suburbana. “Se eu for muito rico e quiser ter um desses, não há nada a dizer que um endpoint da minha jornada não poderia ser o meu rancho”, disse Lineberger. “Mas isso não é para as massas.”

Isso tudo pode parecer teórico, já que praticamente ninguém viu um deles no ar, mas não é. A empresa eslovaca AeroMobil está atualmente recebendo pedidos para seu AeroMobil 4.0, com entrega prevista para 2020. A Uber informou que seu serviço de táxi aéreo será lançado em 2023. Dubai está desesperado para colocar um táxi aéreo em operação, e o Cartivator do Japão está visando seu SkyDrive para ajudar a iluminar a tocha para as Olimpíadas de Tóquio em 2020.

Eles podem não ser os carros voadores que a ficção científica prometeu, mas eles são os mais próximos que temos, e eles estão quase aqui.

Antes de prosseguir, vamos definir alguns termos. Quando a Popular Science escreveu sobre “viagens a motor no futuro” em 1924, referiu-se aos veículos teóricos (prometidos em apenas duas décadas!) Como “veículos voadores”. Eles seriam meio carro e meio avião, capaz de dirigir pela cidade e então, quando em um trecho aberto da estrada, desdobrar suas asas e tomar o ar.

Em 1917, Glenn Curtiss, um importante participante da indústria de aviação dos EUA, construiu o primeiro Curtiss Autoplane. Era um veículo de quatro rodas que parecia um Ford Modelo T com asas e hélice presas. Enquanto o Autoplane dirigia, nunca voava.
Nas poucas décadas seguintes, empresários ambiciosos fizeram um punhado de tentativas para melhorar o design de Curtiss. Em meados da década de 1940, a empresa de aeronaves Convair lançou dois carros voadores que realmente voaram. Os veículos pareciam Chevys com um avião aparafusado ao telhado. Esta estética de design persistiu nos anos 70 com o AVE Mizar, um mashup literal de um Cessna Skymaster e um Ford Pinto.

Como a primeira iteração de carros voadores não decolou, alguns inventores se afastaram de carros que podiam voar e em direção a aviões que poderiam dirigir. O Bryan Autoplane, desenvolvido no início da década de 1950, tinha asas dobráveis ​​em vez de destacáveis, e seu trem de pouso servia como pneus no modo carro. A maioria dos carros voadores agora se concentra mais no vôo do que no carro, com o VTOL parecido com um helicóptero emergindo como o design mais dominante.

Então, como chamamos esses veículos? Ninguém sabe com frequência o que significa VTOL (pronuncia-se “vee-toll”), e os diferentes modelos de carros voadores sugerem rótulos diferentes. A Airbus considera o produto do seu projeto Vahana um “veículo aéreo pessoal”. O SkyDrive, da Cartivator, apoiada pela Toyota, é mais um drone de passageiros. O Flyer, da empresa Kitry Hawk, do CEO da Google, Larry Page, decola da água, tornando-se mais um barco voador. O Jet Lilium parece um ovo voador. A Transition, da Terrafugia, com sede em Massachusetts, e a AeroMobil 4.0, da Eslováquia, adotam o termo “carro voador” por um bom motivo – eles estão destinados a dirigir pela estrada e tomar o céu.

“É como um supercarro com superpoderes”, disse Jonathan Carrier, vice-presidente de desenvolvimento corporativo da AeroMobil. A última versão do carro voador da empresa parece mais com os mashups de décadas atrás. Carrier disse que a escolha do projeto equivale a uma aposta da empresa sobre o que terá sucesso primeiro.

“Estamos desenvolvendo ativamente um VTOL. No entanto, acreditamos na abordagem escalonada para levar um produto ao mercado que nos torne lucrativos ”, disse Carrier. Como o AeroMobil 4.0 confiaria nas pistas existentes e forneceria uma forma de voar com a qual as pessoas estão familiarizadas – decola na horizontal – a empresa acha que os consumidores se adaptarão mais rapidamente.

Uber está apostando no VTOL. Em 2017, a empresa de compartilhamento de caronas anunciou o Uber Air, um serviço de táxi aéreo que deve ser lançado em apenas quatro anos. A empresa disse que, até 2023, “permitirá o transporte aéreo multimodal compartilhado entre subúrbios, cidades e, por fim, dentro das cidades”. Dallas, Los Angeles e um mercado internacional ainda a ser nomeado foram escolhidos para os lançamentos. . A empresa produziu um vídeo liso imaginar o futuro de Uber Air que mostra uma mulher pendulares casa do trabalho por apanhar um VTOL sobre o que a empresa chama de “vertiport.” Ela tem um marido, filhos e uma casa nos subúrbios. E ela está em casa a tempo do jantar.

O mundo que o Uber prevê é aquele em que o deslocamento diário não é mais uma consideração para os compradores de casas. Cidades e subúrbios foram reimaginados. O raio razoável em torno de uma cidade em que os passageiros estão dispostos a viver terá se expandido para que os deslocamentos entre Palo Alto e Monterey, na Califórnia, demorem 15 minutos, não 90. “As pessoas podem optar por viver mais longe se tiverem acesso a esse meio. transporte de milhas “, disse Lineberger.

Quando a mulher do vídeo do Uber entra em seu VTOL, ela pega o caderno. Ela está sendo produtiva e está sorrindo. “A qualidade de vida nas áreas suburbanas e urbanas vai subir”, disse Lineberger sobre o futuro do nosso carro voador. Como eles não estão dirigindo, as pessoas terão mais tempo para “produtividade e lazer”.

Antes que isso se torne realidade, algumas inovações tecnológicas são necessárias. Não é a tecnologia que permite que esses veículos voem – o que já existe -, mas a tecnologia que os torna seguros o suficiente para acalmar as preocupações de clientes e reguladores e acessíveis o suficiente para incendiar uma indústria.

O mais importante e talvez o maior desafio é a autonomia, disse Scott Drennan, vice-presidente de inovação da fabricante de helicópteros Bell. Na CES 2019, a empresa revelou seu táxi aéreo Nexus, que usa seis rotores de ladrilho para se deslocar verticalmente do solo. O Nexus acomoda cinco pessoas, incluindo um piloto, mas é projetado para vôos autônomos.

Imagine como pessoas aterrorizadas serão de aeronaves autônomas depois que a primeira cair. Ou quão desconfiados eles serão de um drone carregando seis pessoas em seu quintal.

Em 2017, a Bell fez uma parceria com a Uber, que quer que outra pessoa construa os veículos para a Uber Air. Para tornar o serviço acessível, seus táxis aéreos devem voar de forma autônoma, disse Drennan, removendo a despesa de pagar um piloto. Os táxis aéreos autônomos também seriam, em teoria, mais seguros do que os pilotados por seres humanos, eliminando a possibilidade de erro humano que desempenha um papel em 90% dos acidentes aéreos não comerciais, segundo a revista Aviation Safety.

Singh, o professor de pesquisa em robótica Carnegie Mellon, passou os primeiros anos de sua carreira trabalhando em carros autônomos ou, como ele os chama, “robôs móveis grandes o suficiente para estar ao ar livre”. Essas eram máquinas grandes e desajeitadas, mais adequadas para se locomoverem. uma tira minha do que navegar pelas ruas de Palo Alto. Mas os avanços feitos desde que Singh começou a trabalhar com veículos autônomos nos anos 80 fornecem um modelo para aeronaves pessoais autônomas.

Os carros autônomos já foram puramente teóricos, depois se tornaram reais, depois começaram a acumular milhares de horas em ruas públicas. Eles ainda não perderam a novidade – os ataques dos moradores de Chandler, no Arizona, mostram isso com clareza -, mas muitos podem ver o que já foi considerado absurdo: carros autônomos em breve enchem as ruas.

O paralelo entre carros autônomos e aeronaves autônomas não é perfeito. Dirigir nas estradas requer uma precisão que o vôo não faz. Você não precisa ficar dentro das linhas no céu. Mas, como Singh observou, em um veículo terrestre autônomo, “se algo ruim acontecesse, você poderia parar. Para um veículo aéreo, esta é uma questão significativa ”. Tradução: Você pode desistir do céu.

Juntamente com sistemas de vôo autônomos, os carros voadores do futuro precisarão de baterias que possam levá-los para o ar e mantê-los lá. Essa bateria “não existe”, disse Celina Mikolajczak, diretora de engenharia de sistemas de armazenamento de energia da Uber, em uma conferência internacional sobre baterias no ano passado. Escalfado de Tesla, Mikolajczak passou anos testando e refinando baterias para carros elétricos.

Uma coisa que Mikolajczak não se preocupou muito em Tesla foi o peso das baterias. Mas no ar, isso importa. A chave para construir as baterias certas para o eVTOLS é aumentar a densidade de energia das baterias, que, mesmo em sua melhor forma, ficam bem atrás do combustível de aviação. De acordo com uma estimativa, o combustível de aviação produz 14 vezes mais energia por quilo do que as baterias. Mas essa lacuna está diminuindo. A taxa atual de inovação tem a densidade de baterias melhorando em cerca de cinco por cento ao ano. Conservadoramente, isso significa que as baterias necessárias para transportar passageiros dos subúrbios para o centro estarão aqui em meados do século.

Por mais difíceis que sejam esses obstáculos tecnológicos, os humanos podem ser ainda mais irritantes. Grandes questões permanecem sobre como os táxis voadores poderiam operar no céu. Que tipo de sistema de controle de tráfego aéreo será desenvolvido? Com que rapidez a FAA permitirá o movimento em direção à autonomia? Cada empresa de táxi aéreo construirá sua própria infraestrutura, incluindo estações de recarga e vertiports? As pessoas vão realmente chamá-los de “vertiports”?

Então há o barulho. “Este é um problema de física”, disse Singh. “Não importa qual modo você usa; eles fazem muito barulho. ”Se as pessoas quiserem a conveniência que esses veículos oferecerão, eles terão que aceitar o aborrecimento dos passageiros passando pelas janelas do andar superior, disse ele.

Essa aceitação pode não vir facilmente. Os carros autônomos, que estão na estrada há anos e acumulam milhões de quilômetros de teste, ainda são vistos com ceticismo por muitas pessoas, e os drones estão sendo lançados do céu por vizinhos suspeitos. Imagine como pessoas aterrorizadas serão de aeronaves autônomas depois que a primeira cair. Ou quão desconfiados eles serão de um drone carregando seis pessoas em seu quintal.
“Queremos ser um grande vizinho enquanto pilotamos esses veículos”, disse Drennan. Isso não é apenas uma chave para sua empresa, a Bell Helicopter, mas para toda a indústria. As pessoas podem estar antecipando carros voadores por décadas, mas elas estarão prontas para intervir quando a tecnologia chegar?

Singh disse que o processo será ajudado pela maior visibilidade. “Começaremos a ver pessoas testando e começaremos a ver pessoas estabelecendo bons processos”, disse ele. “É assim que vamos progredir.” Depois de esperar mais de 100 anos por carros voadores, “não estamos tentando apressar nada”.